Salute

E-cig, PMI e NJOY puntano sugli scienziati del pharma

Alcuni scienziati che hanno dedicato anni allo sviluppo di farmaci per curare il cancro stanno ora lavorando per le aziende del tabacco per la produzione di sigarette elettroniche.

pminjoy

Philip Morris International ha assunto più di 400 scienziati e tecnici per il proprio centro di ricerca di Neuchatel, in Svizzera. Tra questi, ci sono tossicologi, chimici, biologi, biostatistici e esperti di affari regolatori. Altria Group, produttrice di Marlboro, ha reclutato decine di esperti scientifici e sanitari. Anche altri produttori indipendenti di e-cig, come NJOY, hanno inserito nel proprio staff esperti sanitari che “parlassero la stessa lingua” della Food and Drugs Administration americana, per presentarle il nuovo mondo della sigaretta elettronica.

Dicono di voler migliorare la salute pubblica. Secondo Gizelle Baker, biostatistica PMI con sede a Neuchatel e precedentemente presso la Poniard Pharmaceuticals (che produce medicine anti-cancro) “se si dispone di un prodotto che previene il cancro, in primo luogo si può avere un impatto molto maggiore sulla salute pubblica“.

L’obiettivo è quello di migliorare l’attuale generazione di sigarette elettroniche e, ove possibile, provare che esse riducono il rischio di malattie. Le aziende che hanno successo potrebbero avere un vantaggio in un mercato che, secondo l’analista di Wells Fargo Securities Bonnie Herzog, le vedrà superare le sigarette combustibili negli Stati Uniti entro il prossimo decennio.

I prodotti dichiarati a rischio ridotto dalla FDA potrebbe essere sottoposti a una regolamentazione più leggera. “Se le aziende del tabacco possono dimostrare di ridurre il rischio, le e-cigs potrebbero restare meno regolamentate e tassate rispetto alle sigarette“, ha dichiarato Philip Gorham, analista di Morningstar che vede PMI come apripista nel settore. “Se non è possibile, essi saranno probabilmente soggetti alle stesse restrizioni“.

PMI ha versato più di 2 miliardi di dollari in ricerca, sviluppo e valutazione di prodotti a rischio ridotto. Il prossimo anno prevede di richiedere alla FDA di introdurre il messaggio di rischio ridotto per il suo prodotto iQOS, una sigaretta di tabacco che viene riscaldato alla temperatura sufficiente per produrre un aerosol, non bruciandolo. Bruciare tabacco produce la maggior parte delle sostanze chimiche tossiche. L’azienda sta puntando sul fatto che la presenza di tabacco reale possa essere più soddisfacente per i fumatori rispetto alle sigarette elettroniche esistenti.

Dimostrare che un prodotto riduce il rischio richiede prove scientifiche molto sofisticate, e la FDA vuole che i benefici per la salute siano sia per i singoli fumatori che per la popolazione nel suo complesso.

Manuel Peitsch, docente di bioinformatica presso l’Università di Basilea ed ex alto funzionario Novartis e GlaxoSmithKline, è un consulente di PMI per l’analisi dei componenti dell’e-vapor, la valutazione del loro effetto sulle cellule e la previsione di come probabilmente sono quei prodotti a provocare il cancro. Sono condotti anche studi clinici sugli esseri umani per valutare se i prodotti riducono l’esposizione di una persona ai componenti nocivi e, in caso affermativo, se tale riduzione corrisponde ad un minor rischio di sviluppare cancro ai polmoni, malattie cardiache o malattia polmonare ostruttiva cronica.

Le aziende produttrici di tabacco non hanno storicamente avuto in-house queste competenze, che però sono la linfa vitale del settore farmaceutico ed è qui che le aziende del tabacco stanno cercando nuovi talenti. ”In sostanza si sono preparati a questo negli ultimi 20 anni“, ha detto il dottor David Kessler, ex commissario della FDA che ha condotto l’indagine dell’agenzia sul settore del tabacco negli anni Novanta. “Hanno capito da tempo che sono nel business della nicotina“.

Big Tobacco ha facilmente attinto a esperti farmaceutici “lasciati a spasso” dalla recente serie di  fusioni e acquisizioni che hanno lasciato molti ricercatori in cerca di lavoro. La crisi finanziaria del 2008 ha portato a decine di migliaia di tagli di lavoro e scosso anche chi ha mantenuto le proprie posizioni. Non tutte le aziende hanno le risorse per condurre il tipo di sperimentazioni cliniche che PMI sta portando avanti, ma molti sono alla ricerca di esperti di dispositivi medici che possono contribuire a produrre prodotti di qualità superiore.

Chenyue Xing è un ingegnere chimico che ha lavorato per MAP Pharmaceuticals e per Genentech, azienda produttrice di farmaci contro il cancro. Due anni fa ha iniziato a lavorare a Pax Labs, società di e-cig con sede a San Francisco, dove mixa e testa possibili formulazioni di liquido alla nicotina. Il lavoro è simile a quello di MAP, dove ha testato gli ingredienti per l’uso nei dispositivi medici inalatori. Ma a lei piace l’atmosfera imprenditoriale di Pax e l’idea di creare un’alternativa alle sigarette. “Sono cresciuta in Cina, dove ci sono molte meno aree in cui è consentito fumare “, ha detto. “Sono molto sensibile agli odori e per un lungo periodo se le persone fumavano accanto a me mi si bloccava il respiro“.

Il dottor Joshua Rabinowitz, amministratore delegato ad interim di NJOY, ha detto che anche lui era a conoscenza del potenziale delle sigarette elettroniche in tema di salute pubblica. Rabinowitz ha co-fondato Alexza Pharmaceuticals, che produce un inalatore che consente ai farmaci di essere rapidamente assorbiti nel flusso sanguigno.

Alcuni ricercatori esperti aiutano le aziende conformi alle normative FDA e portano i nuovi prodotti al processo di approvazione. Altria ha ingaggiato James Dillard a capo della divisione affari regolatori. Dillard, laurea in ingegneria biomedica presso la Tulane University, ha trascorso 13 anni nella FDA, fino a diventare direttore del gruppo dispositivi cardiovascolari e respiratorie. PMI ha assunto Bruce Clark in un ruolo simile, come vice presidente degli affari regolatori e scientifici, una posizione di cui egli era titolare nella casa farmaceutica Apotex.

Alcuni nuovi addetti sanitari sono disposti a sviluppare prodotti del tabacco a rischio ridotto, ma non per una società che vende anche sigarette. “L’intera organizzazione è schizofrenica“, ha detto il dottor Lars Erik Rutqvist, oncologo ed ex professore del Karolinska Institute in Svezia che è stato avvicinato da grandi aziende produttrici di tabacco prima. “Non vorrei essere parte di questo, perché continuano a ricavare la maggior parte del loro denaro dalle sigarette“. Rutqvist lavora però per la Swedish Match, che vende prodotti del tabacco senza combustione noti come snus. La società è stata la prima a presentare una richiesta per un claim di rischio modificato alla FDA per lo snus. Un gruppo di consulenti della FDA ha però fatto capire già da aprile che l’agenzia respingerà la domanda.

L’industria del tabacco ha già assunto esperti sanitari in passato, ma non al livello attuale. Ma non si spiega il perché. Si teme che le sigarette elettroniche  non saranno un beneficio per i fumatori e potrebbero invece semplicemente legare una nuova generazione alla nicotina in un momento in cui i tassi tradizionali di fumo da sigaretta sono in calo. “Con ogni nuova generazione di prodotti c’è una tentazione di credere che se hanno fatto male in passato, potrebbero far peggio adesso“, ha detto Matthew Myers, presidente della campagna Tobacco-Free Kids.

Victor DeNoble, uno psicologo sperimentale specializzato nell’impatto dei farmaci sul cervello, si è unito a Philip Morris nel 1980 per creare una sigaretta che ha causato un minor numero di attacchi di cuore, una sfida che ha trovato eccitante. Ma quando il suo lavoro ha dimostrato che la nicotina crea dipendenza l’azienda ha chiuso il suo laboratorio e ha soppresso la ricerca. Un decennio più tardi, DeNoble è diventato il primo informatore a testimoniare contro il settore al Congresso. “L’industria del tabacco ora dice di aver commesso degli errori e di volerli correggere, e questo è il motivo per cui vogliamo che ti unisca a noi’“, ha detto di essersi sentito dire. “La lusinga è ancora la salute pubblica. Ma sono più vecchio e più saggio e non riesco a fidarmi di un settore che ha più volte infranto le proprie promesse“.

Fonte: Reuters

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